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Putin inaugura una gigantesca planta de gas natural en el Ártico

Una imagen de la planta de gas natural del puerto de Sabetta cuando aún estaba en construcción, el 16 de abril del año 2015 en la península rusa de Yamal, en el Ártico siberiano, a 2.450 km de Moscú

El presidente ruso Vladimir Putin inauguró este viernes una planta de gas natural fuera de lo normal en el extremo norte del mundo: en Yamal, en el ártico siberiano, construida en condiciones climáticas y geológicas extremas.

"Les felicito a todos por la primera expedición de un (buque) metanero" declaró Putin en el puerto de Sabetta, de donde zarpó el barco, bautizado "Christophe de Margerie" en honor del presidente ejecutivo de la petrolera francesa Total, fallecido en 2014 en Rusia.

El grupo privado ruso Novatek encabeza el consorcio internacional que ha llevado a cabo el proyecto. Esta semana anunció el comienzo de la producción de gas natural licuado (GNL) en la primera línea de producción, con una capacidad prevista de 5,5 millones de toneladas por año.

En el puerto de Sabetta, a -27°C, el metanero rompehielos que transportará el cargamento a Asia aparecía iluminado y humeante, en medio de la oscuridad.

El proyecto de 27.000 millones de dólares es uno de los más ambiciosos del mundo en este sector. Abarca la construcción, en tres etapas, de una fábrica de licuefacción de gas para producir 16,5 millones de toneladas anuales a partir de 2019.

Este lanzamiento es un primer éxito del proyecto, en el que participan Novatek (50,1%), la compañía francesa Total (20%) y las chinas CNPC (20%) y Silk Road Fund (9,9%).

Tuvieron que salvar múltiples desafíos técnicos y financieros. Y es que aunque la península de Yamal dispone de abundantes recursos naturales, se encuentra aislada, al norte del círculo ártico, a 2.500 kilómetros de Moscú, y las temperaturas pueden llegar a -50°C.

Desde que las obras comenzaron a finales de 2013 se construyó un aeropuerto, un puerto, los depósitos y la propia planta en un entorno helado.

Zorros polares recorren las avenidas del complejo prefabricado, dotado incluso de una pequeña iglesia ortodoxa.

Justo antes del lanzamiento, cientos de obreros trabajaban con trajes de abrigo.

"Usamos metales especiales que soportan temperaturas muy bajas. Hoy hace -25°C pero ya estuvimos a -50º", explica recorriendo las avenidas nevadas Dimitri Manakov, director adjunto del proyecto Yamal.

- 'Catedral del siglo XXI' -

"Pese a las condiciones de explotación difíciles, Yamal LNG se acabó a tiempo y respetando el presupuesto. Es inusual en la industria del GNL", estima Samuel Lussac, experto del gabinete Wood Mackenzie.

Con este lanzamiento, Novatek se convierte en un actor mundial del GNL, añade, y Total se refuerza en el sector.

"En Yamal partimos de nada para construir una catedral del siglo XXI", afirma el director ejecutivo de Total, Patrick Pouyanné, orgulloso de haber superado los retos y en particular el planteado por las sanciones.

Las sanciones estadounidenses contra Novatek impidieron a los bancos occidentales financiar el proyecto, un obstáculo salvado con el aporte de fondos chinos.

Un alivio para Rusia, que cuenta con este proyecto para demostrar su capacidad de explotar los recursos del Ártico y reforzar su presencia en el mercado del GNL. Le permitirá exportar más a los países asiáticos y depender menos de Europa.

Pero según Samuel Lussac habrá que esperar para ver "si la fábrica es capaz de funcionar sin problemas en el ambiente hostil del Ártico". Además -añade- "el transporte por el paso del Nordeste está en sus comienzos y no hay certeza de que sea viable como vía de suministro de GNL".

Rusia apuesta fuerte por esta ruta, accesible debido al calentamiento global y salpicada de puertos y de bases militares que pueden socorrer a los buques en caso de necesidad.

Esta ruta permite ganar 15 días en comparación con la que pasa por el canal de Suez, según Total.

En Yamal, 15 metaneros rompehielos entrarán en servicio progresivamente de aquí a 2019 para suministrar GNL a Europa (46%) y Asia (54%), según el grupo.